轻松电子书?
2010-08-02

本文作者:John Pettigrew,剑桥大学出版社教育组执行主编,原文链接www.futurebook.net/content/easing-ebooks

或许正如新闻标题所言,印刷已死。电子书市场却发展迅速,获得不少头条的眷顾。我们应该都希望能够参与其中吧,但是如何实现呢?

我供职于一家教育学术类的出版社,团队主要的业务是教学与教辅。过去我们向学生和老师提供教材课本,多年以来产品的形式包括录音磁带、高射投影仪(OHP transparencies)、CD光盘、网页以及其他多种多样的形式。但是,整个业务就根本而言,仍旧是向在校学生出售书籍,因为那是学生们所必备的、能够帮助他们通过课程考试的课本。

然而围绕着电子书,人们提出了不少问题。我们为什么不做电子书?电子书的流行会不会只是昙花一现?电子书到底是什么?而其中最为关键的则是:谁愿意购买教育类的电子书?
我们的问题是有关电子书销售的焦点新闻都与小说类有关。美国小说类的电子书销售占到的市场份额超过百分之八,即便如此,对教育类书籍又意味着什么呢?课本教材可是与生动的小说截然不同——使用已经年累月,页面空白边角有前人的信手之作,而且关键是课本教材都是由学校购买而后借给学生使用。

因此,当我们决定启动某一电子书项目时,首先需要的是有关客户实际需求的确凿数据。市场调研当然不无益处,但是往往只是再告知一遍业已知晓的事实。就电子书而言,结果就是:一部分人感兴趣,一部分则相反,但两者都乐见电子书免费——谢谢,这样的结果不要也罢。

于是为了获取确实的数据,我们决定制作出一些电子书,并展开些市场营销的功夫来看看反响如何。我们选择了两本书。其一是Andreas Tsokos的《国际预科文凭物理课程》,这本书多年销量上佳,已经是第五次再版了;其二则是Ellie Tragakes的《国际预科文凭经济学》,这本书新近面市,还只是第一版。两者均预计在未来两年内到期更新,重要的是这两本书都没有太大的许可成本。这意味着转换形式将会相对便宜些,而所有电子书试验中的所有不良影响则要尽量避免。项目要顺利获得商业经营许可,有关于两者的种种考虑就都很重要。

我们有优势,剑桥大学出版社的其他分部已经在电子书方面下了不少功夫(尤为引人关注的是学术类和期刊系列)。但是,我们的电子书必须比一般的学术类书籍更为引人入胜,更为平易可读,因此我们不能仅仅依循现有的模式。我们不得不花费时间来探寻出既存的各道程序,弄清如何获得数字用ISBN,找到如何在恰当的时间将正确的文件资料交给适当人选的方法。

使用哪种格式很早就确定下来,我们选择了PDF、EPUB以及MOBI。PDF格式适用于力求打印效果不失真的客户;对于配有插画的教材,这一点也许是十分关键的考量因素。EPUB适合那些只是想看书的读者,特别是那些利用小屏幕浏览的读者。MOBI是亚马逊公司出品的Kindle电子阅读器匹配的基本文件格式,如果不过时,这是一种自有的成熟格式。

最初我们计划首先将之转换为XML格式,而后EPUB格式,最后转为MOBI格式。我们相应地也检查了内容,并找到了已有的、只需要进行些微调整的DTD格式(DTD是一种特定风格的XML,必须在进行XML操作之前选取一个。)但是,但我们开始引用时发现通过XML制作所耗费时间更多,于是我们决定直接转为EPUB格式。而XML则适合更大规模的电子书项目(因为可以使随后的恢复操作更简便),不过两类书都将替换更新,目前还不需要关注于此。

实际的转换流程相比较而言反而明确直接。我们为《经济学》选择的供应商非常熟悉电子书,从原始的InDesign文件开始将750页的书本和光盘转换成了一部电子书。不过《物理学》最初是以Quark软件制作的,并且使用了特殊的数学插件,于是我们便要求初版的排字人员将之转换为EPUB以及MOBI,并找了专人处理PDF版本。这样一来,这本书的价格不可避免地超过了普通版本,毕竟仅页数就达到了850页之多。尽管如此,转换两套书格式的总体成本还是低于1000欧元——远远少于开展市场调研活动的费用!

供应方对处理复杂的美工以及内容当中的数学表达都没有遇到太多问题,大大增强数码版本便利的内部链接同样如此。但是,我们确实在获得设计权方面花了大量的时间。课本的制作复杂,制作起来很容易吃力不讨好,要在EPUB文件中能保留我们的风格,既要让它大致与印刷出版的书籍差不多,又要保证清晰,在屏幕上也可操作,这着实费了些功夫。此外,格式上某些特点(例如用来标注高层次材料的边框)在某些软件环境下会带来布局问题,这也都需要分类解决。

尽管问题多而繁杂,我们完成整个过程也仅仅只用了几个月的时间。制作的电子书刚刚通过ebooks.com发售了,很快就会行销各地。现在我们需要做的就是等待和观察——二级教育类市场是否已经准备好接受电子书了。